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宋漢生:Instagram十億神話的秘密

Instagram迫人先開戶,所以每一個下載的人,都成為社區的一員,沒有走雞。然後,為了扮Lomo寶麗萊,相片一律只限方型。而濾鏡和效果,沒有多弄,反而不少用戶,先用其他app做效果,然後上載到Instagram社區,Instagram坐享漁人之利。

Instagram被Facebook以十億美金收購。兩年,十三人,沒有收入,是天價了。

從一開始已留意Instagram,不是先見之明,只是因為好友的團隊,做的是同一個市場,大家不時討論,下一部怎麼做,怎麼改。

其實Instagram不算早入場,早於2008年,蘋果剛開放平台,好友已經小試牛刀,弄了一個防手震的影相app,第一個星期,已超越十萬次下載。同期也做影相app的,肯定上百支團隊。最終贏盡的,卻是2010才推出的Instagram。被Facebook收購,最值錢的,是有三千萬用戶的社區。這個龐大的社區,沒有花太多宣傳費,是怎麼建出來的?是純屬運氣嗎?

不知道答案,但過去兩年留意Instagram,發現某一些大的決定,我跟好友討論時,會站在Instagram的另一邊。

第一,要決定,打開app,是迫人先開個網上戶口,才可以影相,還是先讓人影相,後來才讓人選擇開戶,以打開網上分享的功能?我們想,人家下載,是為了影相,如果要是開戶,有批人可能會乾脆不用,無理由要設置無謂的障礙。

第二,相片的直橫。對,正方型的相,當然避開了直橫不一的問題,但你在現實裡,找一千張相,有沒有十張,是方型的?羅浮宮裡的名畫,有沒有幾幅,是方型的?既然大家用慣了長型,就繼續長型好了。

第三,濾鏡和效果,無窮無盡,應該塞在同一個app,還是分開不同的app?塞在一起,遲早介面會變得難用,倒不如分開不同主題,分不同的app,其中共用同一個分享平台。

結果,Instagram迫人先開戶,所以每一個下載的人,都成為社區的一員,沒有走雞。然後,為了扮Lomo寶麗萊,相片一律只限方型。而濾鏡和效果,沒有多弄,反而不少用戶,先用其他app做效果,然後上載到Instagram社區,Instagram坐享漁人之利。

這些分別,是否就是關鍵的因素,跑出不同的效果?不肯定。但如果真的有關,我也不會感到驚訝。

4月14日刊於蘋果日報


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[轉貼] 宋漢生:IT界慷納稅人之慨?

早前小圈子選舉選小圈子,收到幾封 IT界的宣傳電郵。其中一張名單,有兩人是朋友,政綱是:「敦促政府及未來特首成立 50億元天使創投基金,建造外向形資訊科技產業」。

第一句是手段,第二句是目的。先說目的,所謂外向形,即是說,本地市場太細,要衝出香港。是細嗎?肯定比美國、內地等小得多。是太細嗎?如果目標是有利潤,在香港做龍頭也可以賺錢, OpenRice等做得到。問題大概是,同樣做餐廳評論,技術投入差不多,但香港的龍頭,跟美國的龍頭,規模與估值卻差天共地。以這把尺來量度,確實是太細。

假設本地市場是太細,最好可以打入外面的市場。問題是,為甚麼現在打不進?欠了些甚麼?這張名單的候選人,認為答案是錢。有了這 50億,成事機會大增,所以敦促政府泵錢。

這是一個誘人的答案。思維是,我技術明明跟外國人一樣,甚至更勁,為甚麼衝不出香港?因為無資金,無資金是因為投資者不投資,不投資是因為不相信本地團隊能衝出香港,不信是因為少先例,少先例是因為本地團隊沒有資金,卡死了。要解開,很簡單,只要納稅人掏荷包,令本地團隊有資金,就可以衝出香港,循環逆轉,自然變成亞洲矽谷。只是區區 50億,政府不肯慷納稅人之慨,即是不支持 IT,要抗議。

問題是,錢真的是答案嗎?打任何市場,重要的一環,是要了解當地市場的顧客、渠道等。隔山打牛,機會當然大打折扣。要打進美國?要打進內地?搬過去是必須。既然願搬,不如找當地的基金好了,反正美國和內地的創投資金氾濫。所以,缺錢是表象,不是問題的根源。

且不說拿 50億公帑來押注,會如何被局內人瓜分。更重要的問題,是每個行業,總認為自己對社會很重要,總希望可以向庫房拿着數。功能組別的最大的惡,在於助長攤大手板文化。聲稱反對功能組別的候選名單,竟以打公帑主意做政綱,太諷刺了吧。

2011年12月24日刊於蘋果日報

宋漢生:每天小勝利工作法

編程項目,經常遇到一個問題:「如何做一個準確的時間預算」?我們團隊有一條規矩,每做一個項目之前,都要先預算要花的時間。想做的那麼多,要排序,當然要估好處和成本。不預算時間,等於蒙着眼去衝。但編程項目,預算時間常錯得離譜。估得短,泥足深陷,斬纜不服氣,繼續做又不耐煩。估得太長,明明應該早些做的,被預算嚇怕了,調到太後。太短太長,都有問題。

為甚麼會估錯?最大原因,是懶,把事情看得粗,不肯花時間,把每一個部份想一遍。項目越大嚿,就越錯得離譜。比如,要在網站加一個上載照片的功能,編程員本能反應會想,大概加一個按鈕,讓人選一個照片檔,然後傳到雲端某處,就是了,三天吧。

到實際動手的時候,就會發現,要做的,比之前粗略想過的多。例如要限制照片檔案的大小,要檢查格式真的是照片檔,要讓用戶於真正上載前先預覽一下,以免不小心上載了床照。然後又會發現,都要縮成三種大小,一張變三張等。

這些步驟,不每一步寫下來,當然會錯估時間。斬得越碎,越不會遺漏,也越估得準確,但太碎就要花太多時間在預算。那應該多碎才好?我們團隊用的單位,是時間。規矩很簡單,每一個項目,預計時間不能超過三小時。經驗說,預計超過這長度的,估錯的機會大,要得再斬碎。實行了這麼的一段日子,結論是,三小時是一個好的平衡。

把項目斬碎,除了能夠比較準確預算時間,還有一個很大的額外好處。一個大嚿的項目,比如說,估計用上五天,每天只完成五分一個項目,聽起來很拉牛上樹,要等到第五天,才可以狠狠地在紀錄上刪除一下。但同樣的項目,把它斬成 12個小型項目,每天完成兩三個,放工前刪走幾筆,感覺良好得多,期待明天再幹掉幾個。再加上,五天的工作,容易令人頭四天懶着做,等到最後一天才衝,一旦變成小型的項目,幫助養成均速的習慣。對,這個每天小勝利的方法,只是心理上的分別,但不要忘記,在創業團隊的世界,士氣往往決定生死。

2011年12月10日刊於蘋果日報

宋漢生:打倒科技霸權?

幾個月前做了一個訪問,記者問:「產品成功,會引來大公司打壓嗎?」

科網團隊的特性,是小撮人可以服務大量用戶,因為很多的工作,交由程式負責,寫好了程式,就一勞永逸。我們是小團隊,記者言下之意,是必定受過大公司的欺壓,隨口都應該聲淚俱下如數家珍,跟着就可以冠上甚麼「霸權」之題,政治就此正確。

先說科網創業的出路。一個可能,是變成所謂養家生意( Lifestyle Business),旨在長做長有,這種心態的,不是沒有,但屬少數。第二個可能,是上市,如 Google及 facebook。大部份人都希望做到,但成功達陣的極少。

餘下的一個可能,是被收購。狂做幾年,然後一筆過套現,例如前年被蘋果電腦收購的本地團隊 Editgrid,這是大部份科網創業人的財政目標。問題是,哪裏來收購的人?有錢收購的,通常不是其他創業團隊,大家一樣高大,錢銀有限,較難成事。不是小公司,就剩下大公司。要是沒有大公司,收購這條路就沒有了,上不了市就要消失。很明顯,從這個角度看,大公司不但不一定是死敵,反而可以是恩人。自然地,這句話,在訪問中,逃不過被剪掉的命運。

當然,大公司收購,不是出於施恩,收購交易,是你情我願,各取所需。大公司收購,可以有不同的原因,但歸根究柢,是速度問題,就是說,用金錢換取時間。有人怕跟大公司交手,避開大公司可能有興趣的題目,但要是大公司對題目沒有興趣,又何來有收購?不可能保證會被收購,你打開了市場,然後大公司自己動手跟你拼,絕對有可能,但你做得越好,就越大機會被收購。

大公司有的是現在,是金錢。創業團隊錢少,但要是做得好,有的是速度,是未來。大公司最怕的,市場轉得快,自己轉得慢,自己的角色在未來消失。任何可以減低這個噩夢成真機會的收購,都有得商量。互聯網的出現、智能手機的冒升、社交平台的崛起,加起來催生市場上的大改變。這個浪,會有很多團隊把握得到,賺上一筆。

2011年12月3日刊於蘋果日報

宋漢生:給喬布斯寫一個服字

朋友李兆富,幾年前曾經主理一個電視平台項目,記得當時他說,最難搞的,是介面操控問題:這麼多的節目,菜單要怎樣處理,才可讓用戶在三步之內,選到想要的節目?

原來蘋果也遇到同樣的問題。幾年前,流傳蘋果準備進軍電視機市場。當時生產進入後期階段,最終喬布斯還是決定,操控設計不合意,叫停了計劃。在最新傳記裏,喬布斯透露,他後來終於找到了解決的方法,但沒有說明方法是甚麼,引起各方的猜測。

自己認為最似的答案,是 Siri。

iPhone早前推出 4S,硬件上跟上一代,幾乎一模一樣,明顯是留力。單靠硬件,難以叫人掏錢升級。這次孭重飛的,是軟件 Siri,賣點是只靠說話,就可以跟電話溝通。這不但純是語音識別科技,真正的重點,也是蘋果罕有地高價收購 Siri的原因,是 Siri運用了互聯網上的海量資訊,理解說話的意思,然後作出反應,替你寄電郵,編日程,查問最近的意大利餐廳的位置,醒目猶如私人秘書。網上瘋傳 Siri抵死對答,如問:「我們結婚好嗎?」 Siri答:「還是做朋友好了。」 Siri還未支援中文,美國以外的資料也不齊全, 4S在內地炒不起價,一點也不出奇,在其他美國以外的國家,蘋果的宣傳也少提 Siri。

Siri跟電視機有甚麼關係?想像一下,一部 iPhone 4S,移走打電話的組件,再把屏幕放到電視機一樣大,然後有一遙控器,對它說話, Siri就播你想看電影,劇集,當然是 iTunes優先。三步?一步就行了。不用說,網上賣片,電視廣告,全都是大生意。

曾經有段時間, Google跟蘋果友好到不行,喬布斯會帶 Google年輕創辦人行山提攜。後來發現 Google「瞞」着他發展 Android,跟 iPhone搶市場,一向自認看人甚準的喬布斯怒不可遏,公開說:「我們不搞搜尋,為甚麼 Google偏要搞我們地盤?」以為說說算,但有了 Siri,可以想像,有些時候會用 Siri搜尋,繞過了 Google。說是巧合,我不信。

2011年11月19日刊於蘋果日報

宋漢生:科投創業人應該學「壞」

YC是美國最成功的科投創業育成計劃,爭住入,收生率少於百分之四,難入過哈佛。報名表其中一條題目,問:「你過去 hack過甚麼系統?」

這裏的 hack不是指黑客入侵,想不出準確的繙譯,大概是「繞過」、「我有過牆梯」等意思。系統也不只限於電腦,任何系統也可以。加起來差不多指是繞過規矩去達到目的,但這是個毫不傳神的譯法。這條奇怪問題的源頭,是計劃創辦人很賞識某一個年份的一位參加者,就問他,怎樣可以挑選更多像你一般的人?那年輕人建議,最好的方法是加入這一條問題。自此,這問題成為挑選過程中最重視的一條。

另一種說法,是有點壞,是男人越壞女人越愛的壞。也不是邪,邪是心術不正,這壞是基本上正氣的人想出鬼主意時嘴角忍不住偷笑那種壞。

蓋茨中學自學寫程式,技術高於任何老師,學校就着他寫排上課時間表的程式。沒有人知蓋茨怎編,反正結果是他每課都跟心儀的美女同學一起上。同期,喬布斯跟拍檔掌握了長途電話的漏洞,發明一部叫「藍盒」的機器,可用音頻騙過電話系統來打免費電話。拍檔負責技術,喬布斯到柏克萊大學逐間房拍門,隱晦向跟遠在他州愛人談心的人推銷,被揭發後就沒有再賣。大學時的朱克伯格為跟友人品評女同學,擅自於宿舍的電腦系統,抄走了女生的資料相片,因此被學校處分。

這種壞,是不守規矩,也是漠視權威。如谷歌兩位創辦人,經常質疑各種規矩,有一次跟英國菲臘親王晚宴,甜品是疏乎里,創辦人沒有把汁塗上,反而一口吃掉。旁邊的人提場,他們反問:「誰說的?」

規矩,不等於永遠是對。這種壞在科投創業人特別常見,可能創新往往從打破常規開始。操行年年甲加應不適合走這條路。沒有免費共享歌曲的 Napster,大概不會有後來的 iTunes Store。一馬當先搞網上看片?香港海關會迅速上門拉人,說你侵權。香港出不到 YouTube,是有原因的。

宋漢生 – 矽巷啁啾
2011年9月24日刊於蘋果日報

宋漢生:6大港網站創業心得

尹思哲新書《創業起義》面世了。年多前,獲邀到港大分享科網創業經驗,同台還有其他三家公司創辦人。一開始,教授興高采烈逐一介紹講者,然後問同學有誰用過這幾家網站,怎料只有數人舉手,只好急急打圓場。回家後上網調查,發現四家網站的人流,加起來還打不進本地網站一百強。如果有一本書,訪問本地最高流量網站的創辦人,問問他們有關創業問題就好了。

無得買,又想要,只好自己弄出來。找尹思哲談,剛好他也有類似想法,大喜,馬上動工。從本地網站一百強名單中,分門別類,共挑了六家具代表性的本地製作,包括 Openrice、 BabyKingdom、 Qooza、 DC-fever、高登和 She.com,定下了本書「六個知名網站X十條常問問題」的雛形。

構思過程中,參考了兩本很喜歡的書。第一本是《 Founders at Work》。作者挑了二十家美國最流行網站,包括 Google、 Flickr、 Paypal等,訪問團隊的創辦人,各自分享團隊最早的日子裏,笑淚交織的故事和刻骨銘心的教訓。此書長期放在桌上,久不久拿來翻閱,但每一次還是得到新的領悟。另一本是《金錢之王》,書中蔡東豪訪問了幾個欣賞的私募基金人物。我很少留意本地金融界的人和事,卻也讀得津津有味。細心的讀者,會發現《創業起義》連排版也受《金錢之王》影響。在此感謝蔡東豪賜序。

主題是創業,自然想起黎智英。多謝黎生接受訪問,暢談對創業及對現下年輕人的看法。他創業經驗豐富,而且明顯想得多和深,可以用顯淺的語言提煉出深刻的感想,感覺跟其他的訪問不同,撞出來的效果比預期更有趣,專訪收錄在書中。

上星期搞了新書發佈會,讓讀者直接跟創業人對話,其中最多人關注的是資金問題。其實現在籌款的渠道越來越多,外國的有 Y-combinator孵化計劃及一眾模仿者,本地的有施永青的 am730基金。最新還有商台互動的《 80後創百萬夢》計劃,讓 80後青年以商業計劃爭取 100萬創業資本,詳情刊於 881903.com骷髏會網頁。

《2011年7月16日刊於蘋果日報》

宋漢生:上位有路捉嗎?(轉貼)

上月提到,公司展開新階段,猛員 R是時候自立門戶。拿着三個月的營運資金,弄了第一個版本,已經似模似樣,用來申請加入矽谷最紅的孵化計劃 Y-combinator。打進了最後一關,飛過去面試,不成功,卻在旅程途中經人介紹打入了另一個類似的,叫 500startups。眨眼一個月了,認識了很多 founders,見識暴增。這星期產品推出了市場,叫 vvall(兩個 v,看起來像 w),是個 iPhone app,挺有趣。

R是怎樣踏上 startup路呢? R家境不富裕,自小住屯門,廿幾年來沒有坐過飛機。一直在港讀書,港大法律系畢業,畢業後沒有加入律師霸權,去做了一陣子新聞主播。後來我們團隊請程式員,收到 R的求職信,一來他不懂程式,二來我們剛起步,資金緊絀,理應不會考慮。但他覺得互聯網是未來,無論如何都要投身,他的主動和誠意實屬少見,結果我們被打動了,不久他割價加入了我們,慢慢成為核心之一。

認識另一位朋友 Y,也是住屯門。當時我們找外判設計,上網看見他的作品,找他談,印象是瘦削害羞。他就是很喜歡畫,中學畢業出來工作,邊做邊在夜校讀設計,工作發揮不了,他公餘時候畫給 Mac機用的桌面 icon,很立體很炫目那一種,放上網任人下載,竟也累積了一些知音。兩年前認識他時,剛被一家跨國的軟件製作外判公司看中,成為香港唯一員工。後來收到他的消息,是去了矽谷,原來他的作品被蘋果看中,請他加入畫介面,最新一代的作業系統,將有他的心血在其中。

他們只是個別例子,說出來不是要代表普遍的現象。想說的是,要做到自己想做的事,不是單靠運氣,而是可能有方法,有路捉的。地產霸權再惡,總不成行行都霸吧。寫 iPhone app和畫 icon是其中兩瓣四叔未有迹象會碰的,肯定不只這兩瓣吧。 R和 Y是行動型的人,我猜他們也看不到可以走多遠,只是知道大概朝這個方向是有幫助。這是一個考個人意志的選擇,沒有吹雞沒有大班人沒有等齊人出發,知的人多,做的人少。

宋漢生 – 矽巷啁啾

《2011年7月2日刊於蘋果日報》

宋漢生:匪夷所思的 Groupon(轉貼)

科網上市熱潮來勢洶洶,備受注目的包括團購一哥 Groupon。這家號稱史上營業額上升得最快的公司,近來被不少人唱淡,其中一篇較多人看的更題為「點解 Groupon冧硬」,筆者讀完,不盡同意,但發現新的角度解讀 Groupon。

一種看法,商戶想多做生意,情急之下,願意薄利多銷。 Groupon大力游說,把價壓到最低,然後推銷給用家。顧客執平貨之餘,商戶又多做生意, Groupon做媒人從中也賺一份,屬三贏局面,這是官方推銷的看法,官網稱之為「 Groupon魔術」。

另一個角度,商戶想要現金流,平時是交貨一刻收錢,最好當然是先收錢後交貨。預售慣常做法是賣月票、現金券、儲值卡等,以折扣作餌。商戶如要做大規模預售,可借助 Groupon的用戶網,條件是要做大額折扣,還要分一半給 Groupon。也是說, Groupon是一個預售的渠道。

商戶先收錢後交貨,講的是信譽,走貨的風險一般由用戶承擔。 Groupon為了討好用戶,提出退款保證,如有任何差池,用戶可向 Groupon追回全數,風險由用戶轉嫁到 Groupon身上。換言之, Groupon同時為商戶作擔保。 Groupon從用戶收到的錢,第五、三十和六十天各發三分之一發給商戶。商戶為了這些現金流,以巨額折扣跟 Groupon作交換,而這些條件比一般借錢渠道辣。實際上 Groupon手頭上拿着的是一籃子商戶的債券組合,考的是風險評估的功夫。反過來說,一旦 Groupon倒閉,未過 60日收全數的商戶可能被走數。這一刻,總數是 2.9億美元。

Groupon淨欠債 2.3億美元,每季焚燒 1億美元,但去年籌集的 10.8億美元資金,只有 1.5億美元投入營運,餘下 9.3億美元,竟透過買回股份送入創辦人和早期投資者的口袋。虧本的公司光天化日將籌得的錢付前期的人,實在匪夷所思。

宋漢生:矽巷啁啾

《2011年6月18日刊於蘋果日報》

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