在年假前後,蘋果有兩個重要的消息:一是季度業績,純利破紀錄收 131億美元,另一是進軍教育市場,跟出版社合作推電子教科書。前者證明 Tim Cook有足夠能力帶領蘋果,後者涉足一個年收入 80億美元的新市場,同樣令投資者異常振奮,值得讚揚,但不要誤會已掀起甚麼教育革命。

若要推動真正的改革,需要翻江攪海的改變,改變需要大殺傷力武器,而 ibooks 2iTunes U,怎麼看都不是摩西手上那柄木杖。因為根據蘋果的公佈,基本上他們提出的妙計只是:「在電子教科書內嵌動畫」,尚停留於將實體書變成電子書的框架,純粹為平面內容加插多媒體,沒有發揮雲端的優勢,沒有科技上的創新,平白浪費 iPad的條件,這是任何一家大出版社靠自己都做得到的事情,沒甚驚喜可言,實在可惜。

著名風險投資者 Fred Wilson認為,跟傳統行業合作,讓他們不知不覺地依賴蘋果,其實更符合蘋果一貫的作風和策略。因為不搞對抗,才可以換取傳媒業者的信任,讓他們自願分享收入。因此,本來有人推測,蘋果自行聘請作者提供內容的猜想,最後沒有成真。

在另一方面, iBook Author降低了一般作者的入場門檻,就算沒有大殺傷力武器,但對蘋果而言,鼓勵更多人注意電子教科書,於長遠而言,有可能培植出另一個 App Store。蘋果的算盤是,這塊年收入逾 80億美元的市場—— iBook,四面八方的作者和創業者,就會蜂擁而上。
歸根究底,教科書的戰場,從來都不是蘋果的主戰場,這次蘋果要說服更保守的出版商,推行電子化不會對現有收入影響太大,以蘋果跟音樂業的關係為例,失去的唱片收入,總可以從售出的電子音樂和演唱會收回來,潛台詞是:「好內容從來都不缺市場」。

不過,請大家切記,在甚麼國家都好,教科書主要市場的逐鹿,跟音樂和電影大不相同,核心競爭力不在於產品,在於對教育甚至國家政策掌握度,這種能力在創業者身上通常都找不到;然而無論鹿死誰手,兩邊都押注的蘋果,始終會是大贏家。

2012年01月28日刊於蘋果日報